History - Destination Dahar

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DAHAR … A CROSSROADS OF CIVILIZATION

The Dahar region was originally inhabited by Berbers who were essentially nomadic people. To this day, Berber traditions and cultural features are visible in the region even though the population has become widely mixed as a result of coming into contact with the different civilizations and cultures that crisscrossed the region and called Tunisia home over a period of about 2000 years.

This mountainous region was in fact both a home and a refuge to a population which has remained semi-nomadic in its lifestyle and largely independent until the 19th century, and even until the mid-20th century. Furthermore, the region served as a rear base to the various and profitable trading and cultural exchanges.

Throughout history, the indigenous populations of the Dahar region have always cultivated relations, quite close at times, with the numerous peoples and civilizations that have settled in Tunisia or have just passed through the territory. There were the Phoenicians, then the Romans, the Byzantines, the Arabs, and the French. They mixed with them and adopted some of their ways but remained fiercely independent. They adopted Islam as their faith rather late and not before resisting it, and even today the state administration has to contend with some resistance.

Living practically at the gate of the Sahara, the people of the Dahar have always had contacts with sub-Saharan populations through trans-Saharan trade. It’s only fairly recently that their famous caravans had stopped making tracks in the Sahara desert.

Ancient times

Early human settlements in the Jebal Dahar date back to the Paleolithic period.

The known history of the region however began with the presence of the Berbers who had left inscriptions in characters known as the “Libyan” Script. According to some sources, these inscriptions date back to the third or fifth century B.C. The characters used bear a resemblance to earlier Phoenician and Punic characters and were most likely derived from them. The period of the Punics and Phoenicians marks the presence of the first great civilization in Tunisia. The Punic civilization dates back to about 1100 years B.C. while the Phoenician civilization started with the founding of the famous city of Carthage around 814 B.C. The Phoenicians however remained mainly in the northern part of Tunisia and along the Mediterranean coast. They did reach down south along the coast as far as the island of Jerba and Zarzis on the coast, where they founded trading posts which evolved into cities. These two locations lie at less than 80 km away due east from the Dahar Mountains.  

For Historian André Louis, the settlement of some Berber tribes in the Dahar Mountains must have started during the Roman occupation of the Tunisian territory and as a result of pressure from the Romans themselves who were always in search of arable land to farm (cf. “The “Berber” World in the Deep South of Tunisia” by André Louis, published in “Revue de l’Occident musulman et de la Méditerranée,” 1972, p.109).  What we know for sure though is that populating the Dahar Mountains is directly linked to Muslim invasions 14 centuries ago.

From nomadism to a sedentary lifestyle

Following the Roman period, some time between the third and the seventh centuries, Berber families began progressively adopting a way of life that can be described as partially sedentary. Some members of these families have chosen to settle at specific locations either permanently or for more or less long periods. They thus served as “fixed points” or “rear bases” for the other members of the families who worked as itinerant traders in the region, or embarked on long trading journeys across the Sahara desert with the great trade caravans.    

The sedentary members of the family provided a certain security for the whole family by storing things of value such as food stuff or any other goods that can be either consumed or exchanged by the nomadic members of the family for other goods. Salt, dates, grains, olives, gold, iron and the like were all goods stocked by the settled families of the Dahar.

For the purpose of storing and protecting their goods, the settled populations of the Dahar region have built high on the peaks of their mountains entire villages of stacked vaulted granaries.  They called these structures “ksours”. By placing them high on the mountain, they would insure safeguarding their valuable goods and at the same time monitor the trade roads down in the valleys below. Some ksours have over time evolved into real fortified citadels. To this day the ksours have remained the hallmark of the Dahar region.

A history connected to water management

The mountainous landscape of the Dahar region did provide a relative safety and protection from marauding raiders and conquering forces. But survival in the Dahar region depended on managing water resources.  

In terms of water resources, the Dahar Mountains contrast rather sharply with the surrounding plains. The plains are dry and the water table is quite deep underground.  They are consequently sparsely populated. By contrast, the steep slopes of the mountains and their narrow valleys make it possible to collect runoff rain water behind a system of dykes and small dams called “jessours”.

A rich culture and a precocious technological ingenuity

In addition to inventing a writing system based on an alphabet (and not ideograms), very likely inspired by the writing systems of the Punics and Phoenicians, the Berber people of south Tunisia were responsible for developing a number of technological innovations quite advanced for their times. We can cite for example olive oil presses using either a system of levers or animal power (apologies to animal lovers; this was during a far bygone period!); sophisticated troglodyte architecture and techniques; irrigation systems with multiple variants; and sophisticated techniques for handmade objects (looms, dyeing techniques, etc.).  While forever gone for the most part because it was essentially oral, the Berber culture was vibrant. Nowadays, only few remnants of that culture remain, often hidden among heirlooms and other forms of heritage belonging to particular families.

Safe within the isolation of their mountains, the Berber tribes of the Dahar, themselves often just extended families, have built a particular civilization of their own that has prospered and survived for over 2000 years. Contacts with other civilizations have enriched it but did not destroy it. The social organization of the Berber tribes of the Dahar as well as their cultural heritage still survives to this day. Weddings for example are good opportunities to see age-old traditions being reenacted.

Development of valley markets

Starting from the 17th century and following a long period of Arab presence in North Africa, security conditions in the south of Tunisia have improved tremendously. There was a significant drop in raids and acts of plunder. Settlements and towns started to grow in the plains surrounding the Dahar Mountains. In these conditions, a form of “proto” modern economy burgeoned in the form of trading zones and market places.

The main Berber tribes got together and formed a political confederation called Ouerghamma. Geographically, this federation covered the entire chain of the Dahar Mountains plus the surrounding great plains stretching from the town Gabes to territories inside modern day Libya but excluding the island of Jerba. The confederation lasted until 1883 when it was dissolved by the French colonial administration.

Between the 17th and the 19th centuries, city merchants and certain religious leaders, in an effort to peacefully bring together the region’s Berber populations, adopted the “ksour” architecture native to the Dahar Mountains to build warehouse and storage units and to give a permanence to the market places of the plains. The ksours have thus become widespread in the plains as well.

Recent history

With the country’s independence from France in 1956 and the emergence of the notion of a new and unified Tunisian nation begins the demise of the traditional social organization of the Berber populations of the Dahar region.  Families however, and even tribes, remained closely knit and followed the old ways. But the new project of a modern Tunisian state with free education and free health for all, modern infrastructure, strong administration, etc. was on the move. The ksours of the plain towns of Médenine and Beni Guerdane were destroyed and their ruins remain to this day powerful symbols and reminders of an eventful period marking the birth of a modern nation with a functioning modern government, a nation striving since 2011 to join the ranks of free democratic nations.

Contemporary language and culture

Over the centuries, the original languages and writing system of the Berber populations evolved to give a dialect natively known as “Amazigh” and Berber in English. Unfortunately, the use of Amazigh today survives only in very few families and a few villages. With the early adoption of Islam as their religion, Arabic slowly replaced Amazigh as the language of everyday communication.  Then came the colonial administration and introduced French among the Berbers. Finally, education in modern Tunisia imposed the use of both Arabic and French in the country’s classrooms.

The Dahar Region’s cultural identity is in fact a mixture of Berber, Arab, and African roots.  It’s the result of a unique and rich history of being a crossroad. The local culture in the Dahar region is at the same time traditional, modern, and universal.

Not far from the Dahar Region, on the isle of Jerba, people of Berber origin have lived and worked peacefully side by side with people of Arab descent, of Jewish origin, and of European descent.  Thus, Muslims, Jews, and Christians continue to coexist in harmony oblivious to today’s conflicts and divisions.

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Le Dahar ...Au confluent des civilisations

Le Djebel Dahar était originellement peuplé par des berbères nomades. C’est encore aujourd’hui une région fortement emprunte de traditions berbères, bien que les populations se soient largement mélangées au contact des nombreuses civilisations qui ont sillonné la région depuis près de deux mille ans, constituant l’héritage historique de la Tunisie.

Cette région montagneuse a servi d’habitat et de refuge à une population restée semi-nomade et largement souveraine jusqu’à la moitié du XXème siècle qui a subsisté grâce a des des relations commerciales et culturelles fructueuses.

Les populations du Dahar ont entretenu des relations étroites avec les nombreux peuples qui ont sillonné le Sud de la Tunisie actuelle depuis l’antiquité : puniques, romains, byzantins, bédouins, arabes, français, au contact desquels elles se sont largement métissées, adoptant tardivement et après quelques résistances la religion musulmane et plus récemment le système administratif qui peine encore parfois à s’implanter.

Les populations du Dahar sont très imprégnées de culture sub-saharienne qu’elle ont adopté par les échanges et le commerce transsaharien à travers les grandes caravanes qui sillonnaient le Sahara encore récemment.

Histoire ancienne

Les premières traces humaines  au Djebel Dahar sont datées de la période paléolithique.

L’histoire connue de la région débute avec l’écriture berbère en caractères dits « libyques » datant selon les sources du troisième ou cinquième siècle av. JC. Cette écriture est probablement dérivée des caractères phéniciens-puniques. Cette civilisation qui a rayonné sur le bassin méditerranéen s’est installée en Tunisie environ 1100 av. JC et a fondé Carthage en 814 av. JC. Ses zones d’implantation se limitaient au Nord de la Tunisie actuelle ainsi qu’aux côtes de la méditerranée, installant des comptoirs, puis des villes à Djerba et Zarzis, à moins de 80 km Dahar.

Il faut attendre la période romaine, selon l’historien André Louis, et la pression exercée par ceux-ci sur l’agriculture dans les plaines avoisinantes, pour que certaines tribus berbères se sédentarisent dans les montagnes du Dahar. (André Louis, « Le monde “berbère” de l’extrême sud tunisien », Revue de l’Occident musulman et de la Méditerranée, 1972, p.109). Il est en tout cas certain que l’occupation des montagnes du Dahar est liée aux invasions musulmanes il y’a quatorze siècle.

Nomadisme et sédentarité

A la fin de la période romaine, à une époque située entre le troisième et le septième siècle, les familles berbères se sont partiellement sédentarisé. Certains membres de la famille étaient voués à se fixer pour des durées variables afin de servir d’ancrage aux autres membres de la famille exerçant des activités de commerce et de pâturage itinérantes dans la région, ou dans le commerce transsaharien avec les grandes caravanes.

Ces membres sédentaires assuraient une certaine sécurité en entreposant des objets de valeur comme les denrées alimentaires ou d’autres produits consommables ou échangeables par les membres nomades de leur famille : sel, dattes, céréales, olives, or, fer, etc.

Les « ksours », sortes de villages-greniers qui constituent l’une des particularités majeures de la région, situés anciennement au sommet des reliefs montagneux, permettaient d’entreposer ces biens en sécurité, tout en contrôlant les routes de commerce de par leurs situations dominantes. Certains sont devenus de véritables cités-citadelles.

Une histoire liée à la maîtrise de l’eau

Outre le relief qui offrait une certaine sécurité face aux pillards et envahisseurs, l’histoire de la région montagneuse du Dahar est intrinsèquement liée à l’eau.

En contraste avec les plaines avoisinantes, peu habitables car particulièrement arides du fait de la profondeur de la nappe phréatique, les zones escarpées du Dahar permettent de récolter les eaux de pente, ce qui a été  rendu possible grâce à des aménagements appelés  « jessours ».

Une culture riche, un développement technologique précoce

Outre une écriture précoce, basée sur un alphabet (et non sur des idéogrammes) très probablement inspirée des puniques-phéniciens, la civilisation berbère a développé une technologie remarquable dans cette région du Sud de la Tunisie : moulins pour l’extraction d’huile d’olive à effet de levier ou à traction animale (ami des animaux s’abstenir il s’agit d’une autre époque !), techniques sophistiquées de construction d’habitats troglodytiques, ingénierie d’irrigation avec de multiples variantes, techniques artisanales élaborées (métiers à tisser, techniques de teinture, etc.), etc. comprenant également une culture vivante essentiellement orale, dont il ne reste que quelques traces enfouies dans des patrimoines familiaux.

Cette zone de montagnes protectrices a ainsi permis aux tribus-familles berbères de développer une civilisation propre et de prospérer durant près de deux millénaires au contact de multiples influences extérieures, à travers une organisation sociale et des patrimoines culturels comme en attestent les cérémonies de mariage ou certaines fêtes traditionnelles encore d’usage.

Développement des marchés de plaine

Dès le XVIIème siècle, après une longue période d’arabisation qui a conduit à une forte réduction des risques sécuritaires (pillages, etc.), une protoéconomie moderne se développe avec le développement des marchés dans les plaines et la croissance de villes avoisinant la zone montagneuse du Dahar.

Les principales tribus berbères s’organisent en une confédération politique appelée Ouerghamma couvrant géographiquement la quasi-totalité de la chaine de montagne du Djebel Dahar ainsi que les grandes plaines avoisinantes (allant de Gabès jusqu’en Lybie mais sans l’ile de Djerba). L’administration coloniale française dissoudra cette Confédération en 1883.

Entre le XVIIème et le XIXème siècle, les commerçants citadins, ainsi que certains chefs religieux souhaitant rallier pacifiquement l’ensemble des populations de la région, adaptent et démultiplient les « ksour » traditionnellement utilisés par les populations des montagnes du Dahar pour servir d’unités de stockage des marchandises et structurer les marchés de plaine.

Histoire récente

L’indépendance de la Tunisie en 1956 marque le déclin de l’organisation sociale berbère, mais non nécessairement des familles et tribus encore fort influentes dans la région, avec la constitution d’une nation tunisienne, nouvelle, unique et unifié, dotée d’un projet moderniste (école pour toutes et tous, Etat providence, infrastructures, etc.). La destruction des ksour de plaine de Médenine ou de Ben Gardane constituent des symboles forts de cette modification des particularités locales ayant permis de constituer l’unité nationale , à travers un Etat moderne fonctionnel qui a accédé depuis 2011 à la démocratie.

Langue et culture contemporaine

Au fil des siècles, la langue et l’écriture libyque originelle se sont transformées pour devenir l’Amazigh (appellation autochtone) ou le Berbère (appellation francophone). La langue arabe s’est répandue, tout d’abord avec la religion, de même que le français, avec l’administration coloniale, puis toutes deux véhiculées par l’école. L’Amazigh est encore parlé de nos jours dans certaines familles et certains villages.

Le métissage culturel et ethnique berbéro-arabo-africain fait aujourd’hui partie de l’identité de la région et de ses habitants, riches d’une histoire exceptionnelle, à la fois restée traditionnelle, contemporaine et universelle…

Non loin du Dahar, dans l’ile de Djerba, les berbères également implantés depuis des centaines d’années, côtoient arabes, hébreux, occidentaux… des musulmans des juifs et des chrétiens… vivant ensemble au quotidien loin des clivages actuels.